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Une piste de proto-dinosaures à Emosson

Présentation

Deux chercheurs du Muséum d’histoire naturelle de Genève ont mis à jour des petites pistes de «proto-dinosaures*» qui témoignent d’une voie longue (de plusieurs kilomètres) empruntée par ces animaux il y a 240 millions d’années. En raison du déneigement important lié aux étés chauds de la dernière décennie, cette voie a pu être découverte à 2’400m d’altitude sur des dalles de grès des sites paléontologiques de la Veudale près d’Emosson et d’Emaney (Alpes suisses, Valais).

Les petites portions de pistes découvertes -difficiles à identifier par un non spécialisteindiquent la présence d’une ancienne voie longue de 6,4 km, quasi rectiligne. Celle-ci est constituée d’empreintes de pas fossilisées nommées Isochirotherium herculis laissées par une espèce de «proto-dinosaure» bipède qui vivait au Trias moyen, il y a environ 240 millions d’années.

Les chercheurs soulignent que l’élément le plus remarquable de cette longue voie est d’être quasi rectiligne. Ce qui révèle que les «proto-dinosaures» entreprenaient des déplacements au long court quasi en ligne droite. Ce type déplacement n’est pas sans rappeler le cheminement d’animaux actuels en activité de migration, comme les zèbres ou certaines antilopes des savanes africaines. Pour les  chercheurs, les déambulations et longues marches des dinosaures tels qu’imaginés dans les films sont des comportements dès lors, très vraisemblables.

C’est grâce à un enchaînement de circonstances inouï que cette longue piste a été conservée jusqu’à nos jours. Il a d’abord fallu que les animaux marchent dans le sable meuble d’une plaine alluviale et que leurs empreintes soient aussitôt recouvertes par des sédiments  protecteurs. Il a ensuite fallu que la trajectoire de la piste ne soit pas modifiée lors de surrection du Massif du Mont Blanc et des Aiguilles Rouges, il y a une dizaine de millions d’années. Protégées dans la roche, les pistes se sont élevées de 2’400 mètres, puis l’érosion très active au niveau des petits cols de la région les ont mises à nu le long d’un axe qui correspond à l’axe de déplacement des animaux il y a des centaines de millions d’années! Ces petits tronçons de pistes sont néanmoins difficilement observables par les profanes, l’observation des empreintes nécessitant de faire appel à un éclairage rasant lorsque le soleil est très bas.

Compte tenu de l’érosion alpine en cours, les empreintes de la piste d’Emosson sont appelées à disparaître à jamais d’ici quelques décennies. Leur description et inventaire survivra toutefois aux dommages du temps et de l’érosion.

* les proto-dinosaures ne sont pas les ancêtres des dinosaures, mais de proches cousins.

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